O atraso de Artemis pode permitir que a China chegue à lua antes do retorno da NASA

Membros do Congresso expressaram preocupação crescente na quarta-feira de que atrasos no programa lunar Artemis da NASA e seu custo exorbitante possam ameaçar a meta dos EUA de devolver astronautas à Lua antes que a superpotência espacial em ascensão, a China, chegue lá.

Na semana passada, o administrador da NASA, Bill Nelson, anunciou a primeira tentativa de enviar astronautas ao redor da Lua em mais de 50 anos. Será tarde Do final deste ano até setembro de 2025. Ele disse que o primeiro pouso lunar desde a era Apollo também seria adiado por quase um ano, para setembro de 2026.

Os adiamentos ocorrem no momento em que a agência espacial investiga por que o escudo térmico da espaçonave Orion, o veículo que transportará os astronautas Artemis à Lua, apresentou mais surtos do que o esperado durante um voo de teste não recrutado no final de 2022. A NASA também informou que houve atrasos na construção da espaçonave. Isso afeta o cronograma do transporte dos astronautas da superfície lunar, bem como a criação dos trajes espaciais que eles usam lá.

Além desses atrasos, o inspetor geral da NASA disse em um comunicado O relatório foi divulgado na quarta-feira O custo total do programa, entre 2012 e 2025, atingirá 93 mil milhões de dólares.

“A NASA enfrenta desafios adicionais para cumprir seus objetivos Artemis. Abordar questões técnicas que ameaçam a segurança dos astronautas é fundamental”, disse o administrador interino da NASA, General George Scott, aos legisladores durante uma audiência do Comitê de Ciência, Espaço e Tecnologia da Câmara. e financiamento A agência deve fazer isso ao mesmo tempo em que aborda preocupações de longa data, como a falta de transparência nos requisitos.”

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Tomados em conjunto, esses desafios permitiriam à China, que pretende alcançar a superfície lunar, enviar os seus astronautas para lá antes do regresso da NASA, disse o presidente do comité, deputado Frank Lucas (R-Okla.), durante a audiência.

“Lembro aos meus colegas que não somos o único país interessado em enviar homens à Lua”, disse ele. “O Partido Comunista Chinês está buscando ativamente parceiros internacionais para uma missão lunar, uma estação de pesquisa lunar, e declarou sua ambição de pousar astronautas humanos na superfície até 2030. O primeiro país de pouso estabelecerá um precedente. As futuras atividades lunares serão conduzidas com abertura e transparência, ou de uma forma mais controlada.

O ex-administrador da NASA Mike Griffin, que ocupou cargos-chave no Pentágono, disse que os Estados Unidos não demonstraram nenhum senso de urgência para avançar à frente da China. “Os nossos autoproclamados inimigos, o Partido Comunista Chinês, juntamente com o seu aliado russo, compreendem perfeitamente o papel da fronteira espacial no mundo da política de poder global”, disse ele. “Parecemos que já não entendemos isso. É inaceitável que os Estados Unidos e os seus aliados não estejam na Lua quando outros estão na Lua.

No final de 2022, a NASA completou o primeiro voo de sua cápsula tripulada Orion quando ela voou ao redor da Lua sem tripulação em uma missão chamada Artemis I. No entanto, a NASA está investigando inesperadamente a corrosão do escudo térmico. A cápsula reentrou na atmosfera a cerca de 40.000 km/h e atingiu temperaturas de quase 5.000 graus Fahrenheit.

Na semana passada, funcionários da NASA disseram que estavam trabalhando para entender o problema com os circuitos do sistema de suporte de vida da cápsula e do sistema de aborto de emergência que ejeta a cápsula do foguete em caso de emergência.

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Esses problemas devem ser resolvidos antes que a NASA voe na missão Artemis II, que enviará os astronautas da NASA Christina Koch, Victor Glover e Reed Wiseman e o astronauta canadense Jeremy Hansen em uma missão de 10 dias ao redor da lua.

“Quero enfatizar que a segurança é nossa prioridade número um”, disse o administrador associado da NASA, Jim Free, durante um briefing sobre o anúncio do atraso na semana passada. “Enquanto nos preparamos para enviar nossos amigos e colegas nesta missão, estamos comprometidos em lançar da forma mais segura possível. Lançaremos quando estivermos prontos.

Mesmo com atrasos, a NASA deve estar pronta para pousar seus astronautas na Lua na missão Artemis III para a China, Nelson disse na conferência.

“Não estou preocupado que a China pouse na nossa frente”, disse ele. “Acho que a China tem um plano muito agressivo. Acho que eles querem desembarcar antes de nós porque isso pode lhes proporcionar alguma mudança de regime de relações públicas.

Depois de enviar uma nave espacial para orbitar a Lua em 2007, a China aterrou a nave Chang'e-3 em 2013, tornando-se o primeiro país a fazer uma aterragem suave na superfície lunar desde a rivalidade entre os EUA e a União Soviética, cinco décadas antes. . No início de 2019, a China tornou-se o primeiro país a pousar uma nave espacial no outro lado da Lua. E em 2020 trouxe amostras da superfície lunar.

Ainda este ano, planeia aterrar uma nave mais longe, desta vez numa tentativa de trazer amostras de volta à Terra, noutra demonstração impressionante da sua crescente coragem e ambição. Eventualmente, a China afirma que planeia estabelecer uma base perto do pólo sul da Lua, onde a água pode congelar em crateras permanentemente sombreadas. Há também o Pólo Sul, que a NASA quer visitar como parte do seu projeto Artemis.

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A competição com a China foi uma das principais razões pelas quais a administração Biden abraçou o Artemis, nascido durante a administração Trump, como o primeiro programa de exploração humana do espaço profundo desde a era Apollo a sobreviver a uma mudança nas administrações presidenciais. Inicialmente, a administração Trump instruiu a NASA a pousar astronautas na Lua até 2024, o que a Casa Branca de Biden adiou para 2025 após avaliar o plano.

Apesar do atraso, Artemis tem apoio bipartidário no Congresso, que está ansioso para ver a primeira mulher e a primeira mulher a caminhar na Lua, como prometeu a NASA. Mas a presença da China paira sobre o plano.

“Apoio Artemis, mas quero que tenha sucesso”, disse o deputado Joe Lofgren (D-Califórnia) durante a audiência de quarta-feira – “especialmente em nossos calcanhares com a China”.

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